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Elisabete Weiderpass: “Hay muchas sustancias de las que tenemos evidencia clara de que son carcinógenas, pero siguen en el mercado. Es una decisión política, no científica”

15.11.2022

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Elisabete Weiderpass, tras su conferencia en el Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas. / Laura M. Lombardía. CNIO


“Muchas mujeres no son conscientes de que el consumo de alcohol, incluso moderado, aumenta el riesgo de cáncer de mama”

“El consumo de cualquier cantidad de alcohol aumenta el riesgo de cáncer. No hay una cantidad que sea segura”

“Es seguro que el aumento de casos de cáncer que estamos viendo está relacionado con la exposición a carcinógenos ambientales”

“Hace 60 años que sabemos que el tabaco tiene sustancias carcinógenas, y aún así, la gente fuma”

Elisabete Weiderpass dirige la Agencia Internacional para la Investigación del Cáncer (IARC), el organismo en cuyos informes se basan las recomendaciones de la Organización Mundial de la Salud (OMS). Esta investigadora, que ha impartido una conferencia en el Centro Nacional de Investigaciones Oncológicas (CNIO), es epidemióloga del cáncer, autora de más de 700 publicaciones científicas. Nacida en Brasil y asentada en Lyon (Francia), ha trabajado en el Instituto Karolinska (Suecia) y en la Universidad del Ártico (Noruega), entre otras instituciones.

Pregunta. La importancia de los factores ambientales en el desarrollo de cáncer parece cada vez parece más clara. ¿Es así?

Respuesta. Lo que conocemos hoy es que entre el 40% y el 50% de los cánceres pueden prevenirse. Sobretodo los relacionados con el tabaco: cerca del 20% de todos los cánceres están directamente ligados al tabaquismo. El alcohol es un factor importante en cerca del 5% de los cánceres, y la dieta que lleva a la obesidad también es un gran factor de riesgo. Luego hay otros factores que contribuyen menos, pero son importantes, como la exposición a carcinógenos ambientales en lugares de trabajo, y a radiación.

P. Respecto al alcohol, ¿también el consumo moderado aumenta el riesgo?

R. El alcohol es una sustancia carcinógena, y punto. El consumo de cualquier cantidad de alcohol aumenta el riesgo de cáncer. No hay una cantidad segura. La curva del riesgo es lineal, cuanto más consumas, más aumenta tu riesgo de padecer cáncer. Es muy interesante la relación de la exposición al alcohol con el riesgo de cáncer de mama, evidente en estudios en muchos países europeos. Muchas mujeres no son conscientes de que aumenta el riesgo de cáncer de mama, y de que es un riesgo prevenible.

P. ¿Qué evidencias hay de que la exposición a compuestos usados en la industria, como el bisfenol A, aumentan el riesgo de cáncer?

R. La Agencia Nacional de Seguridad Sanitaria (ANSES) francesa ha publicado un estudio sobre el bisfenol A, y la conclusión es que está asociado al cáncer, pero también a problemas de reproducción, diabetes, etcétera. Esta es la investigación más importante que tenemos sobre este compuesto. Ha llevado a que en Francia exista ya una legislación que limita la exposición de población que se considera en riesgo, y a que se haga un control más exhaustivo de esta sustancia.

P. Las negociaciones en torno a la regulación en Europa sobre la autorización de sustancias químicas (REACH) enfrentó en su día a los ambientalistas frente a la industria química. En su opinión, ¿es la reglamentación europea adecuada, o debería ser más estricta?

R. La reglamentación europea no solamente tiene en cuenta la evidencia científica sino también las consecuencias económicas. Hay muchas sustancias de las que tenemos evidencia clara de que son carcinógenas, pero siguen en el mercado. Es una decisión política, no científica. Como científica, creo que la evidencia científica debe tener un peso muchísimo más importante. Pero los políticos son los que deciden qué pesa más en sus decisiones. Por ejemplo, la polución atmosférica es un carcinógeno. ¿Cuál es el nivel de polución permisible en los diferentes países del mundo? En China se permiten niveles de contaminación 400 veces más altos que en Europa. Son decisiones políticas, no científicas.

P. ¿Deberíamos ser los ciudadanos más exigentes respecto a este tipo de políticas, incluso si tienen impacto económico?

R. Es muy importante que los ciudadanos, y los niños en las escuelas, entiendan mejor qué es la evidencia científica. Hoy hay una contaminación informativa inmensa. En estos temas no es igual de importante la opinión de una persona cualquiera que la de un científico, si lo que se quiere es tener información de calidad. Hace 60 años que sabemos que el tabaco tiene sustancias carcinógenas, pero aun así la gente fuma.

P. Las recomendaciones dietéticas de la OMS están basadas en informes del IARC sobre si sustancias como la carne procesada o el alcohol son carcinógenos ¿Cómo se elaboran estos informes?

R. Revisamos toda la bibliografía sobre estudios moleculares, en modelos animales y en humanos, y con toda esa información contestamos a la pregunta de si una determinada sustancia puede o no causar cáncer. Pero no evaluamos las dosis necesarias para que lo provoque.

P. ¿No pueden indicar nada sobre la dosis?

R. No. Volviendo al ejemplo de la polución atmosférica, una mezcla de sustancias químicas y de partículas finas tienen la capacidad de causar cáncer en humanos. Pero la dosis la evalúan los países, porque tienen que tomar la decisión política y económica al respecto.

P. Pero sí ha dicho que cuanto mayor es el consumo de alcohol, mayor es el riesgo.

R. Sí, en general, cuando la exposición a sustancias carcinógenas aumenta, el riesgo aumenta.

P. ¿Qué dice la IARC sobre el consumo de carne?

R. Las evaluaciones claramente muestran que es carcinógena, sobre todo la carne procesada, la carne que está mezclada con distintos productos químicos, como salchichones, etcétera.

P. ¿La recomendación dietética sería no comer carne?

R. El IARC no da recomendaciones. No es nuestra función. Nosotros como organización científica decimos que hay un riesgo en el consumo de carne, los gobiernos deciden las recomendaciones para cada país. Las evaluaciones de la WCRF (Fondo Mundial de Investigación en Cáncer, siglas en inglés) también concluyen que cuanta más carne comes, mayor es el riesgo de cáncer, sobre todo colorrectal.

P. Se suele atribuir al envejecimiento de la población el aumento de casos de cáncer. Pero, ¿en qué medida tiene que ver ese incremento con factores ambientales, como la contaminación y un estilo de vida poco sano?

R. La combinación de factores (tabaco, alcohol, dieta inadecuada, obesidad, poca actividad física, exposiciones químicas, etcétera) determina el riesgo de las poblaciones de desarrollar un cáncer, infartos o un accidente cardiovascular. También hay un proceso estocástico, es decir, las células tienen también una probabilidad de que se produzca un error en su replicación que haga que una persona desarrolle una enfermedad.

P. Entonces, está claro que el aumento de casos de cáncer que se está viendo ya está relacionado con la exposición a carcinógenos ambientales.

R. Seguro. Porque la genética no cambia, la genética es la misma ahora y hace siglos. Ha cambiado muy poco, lo que varía son los factores de riesgo.

P. Pero también es verdad que ahora vivimos más.

R. En efecto, cuando vives más, los errores en la replicación genética tienen más tiempo para ocurrir.

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